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Cushman, Charlotte Saunders (1816-1876)

Attrice americana. Nato Charlotte Saunders Cushman a Boston, Massachusetts, il 23 luglio 1816; morto a Boston nel 1876; figlia maggiore e il primo di cinque figli di Elkanah (un mercante nel commercio delle Indie Occidentali) e la sua seconda moglie Mary Eliza (Babbitt) Cushman.

Destinata ad essere conosciuta come la prima grande attrice americana, Charlotte Cushman nacque in un’illustre famiglia di Boston. Suo padre era un discendente di Robert Cushman, business manager per il gruppo di pellegrini che si stabilirono a Plymouth nel 1620. Quando Charlotte aveva 13 anni, la sua infanzia si concluse bruscamente con il fallimento dell’azienda di famiglia, che la costrinse a lasciare la scuola e a lavorare come domestica. Intrapresa la carriera di cantante d’opera, studiò con diversi insegnanti, tra cui James G. Maeder, direttore musicale del Tremont Theatre di Boston, che organizzò la sua prima apparizione professionale come contessa Almaviva nel matrimonio di Figaro (aprile 1835). Ha poi aderito Maeder in tour, ma la sua voce non è riuscito a vivere fino alla sua promessa iniziale. Cushman poi si rivolse alla recitazione e ha fatto il suo debutto come Lady Macbeth a New Orleans’ St. Charles Theatre nell’aprile del 1836.

La sua performance portò ad un contratto al Bowery Theatre di New York, ma una settimana dopo la sua prima apparizione il teatro bruciò a terra. Ebbe più fortuna nel suo prossimo impegno ad Albany e fu assunta nel 1837 dal Park Street Theatre di New York, dove interpretò una varietà di ruoli. I più notevoli sono stati i suoi ritratti di Meg Merrilees, la Gypsy fortuneteller nel popolare Guy Mannering, una drammatizzazione del romanzo gotico di Sir Walter Scott, e Romeo, il primo dei ruoli maschili che avrebbe figurato così prominente nel suo repertorio. All’inizio della sua carriera, Cushman divenne noto per la meticolosa preparazione dei suoi ruoli. Per ricercare il personaggio di Nancy Sykes in Oliver Twist (1839), si dice che abbia viaggiato nella regione dei Five Points della città per studiare il linguaggio e i manierismi degli abitanti delle baraccopoli e per raccogliere pezzi di vestiti brandelli per il suo costume.

Nel 1842, ancora relativamente sconosciuta, Cushman divenne manager del Walnut Street Theatre di Philadelphia, dove divenne una delle preferite locali, nonostante il collega attore George Vandenhoff, che pensava che il suo talento fosse grezzo e “incolto.”Durante la stagione 1843-44, interpretò Lady Macbeth di fronte all’attore shakespeariano inglese William Macready, un ruolo che in seguito sarebbe stato considerato uno dei suoi migliori. Nel 1845, Cushman andò a Londra e godette di un trionfale debutto al Princess Theatre, interpretando Bianca nella tragedia Fazio. Le recensioni erano brillanti, paragonando il suo debutto a quello di Edmund Kean. Anche i Tempi conservatori la salutarono come “una grande acquisizione per il palcoscenico londinese” e la definirono un degno successore della leggendaria Sarah Siddons in Inghilterra. Un successivo tour delle province ebbe un tale successo che Cushman fu in grado di portare la sua famiglia ad unirsi a lei. Nel dicembre 1845, dopo un trionfale fidanzamento all’Haymarket Theatre di Londra , interpretò il ruolo maschile in Romeo e Giulietta di fronte a sua sorella Susan Cushman, che si diceva fosse più bella di Charlotte ma meno talentuosa. Nel 1848 , Charlotte si esibì per la regina Vittoria, poi tornò in America nel 1849 per un tour di tre anni, durante il quale interpretò il cardinale Wolsey in Enrico VIII e aggiunse Amleto al suo repertorio di ruoli maschili.

In apparenza, Cushman era una presenza dominante; alta, con una figura ampia, aveva lineamenti piuttosto semplici dominati da una fronte alta e occhi penetranti. La sua enorme energia fisica e la sua notevole versatilità vocale prestarono

ai suoi ruoli più sgargianti e tragici, e furono particolarmente efficaci nei suoi ritratti maschili. Tuttavia, anche consentendo lo stile dichiarativo della recitazione del 19 ° secolo, è stata pensata da alcuni per essere sopra le righe a volte (per” masticare il paesaggio “nel linguaggio teatrale), anche se il suo stile è considerato un po’ addolcito mentre la sua carriera progrediva. Cushman non eccelleva nei ritratti di personaggi sottili né nella commedia, e la critica spesso la accusava di “puntare” o concentrare la sua energia in alcune scene drammatiche, mentre recitava regolarmente il resto della commedia.

Mary Anderson , un’altra attrice americana, ha ricordato le interpretazioni di Cushman della zingara in Guy Mannering, uno dei suoi ruoli di firma: “Quando al chiaro di luna della scena, si precipitò dalla sua tenda sul palco, coperto con le vesti grigie e ombrose della zingara sibyl, il suo aspetto era simile a un fantasma e sorprendente all’estremo. Nelle sue corse folli su e giù dal palco era come un ciclone.”Anderson ha continuato a descrivere la scena culminante. “Quando il proiettile fatale di Dick Hatterick entrò nel suo corpo, e lei scese barcollando sul palco, il suo urlo terribile, così selvaggio e penetrante, così pieno di agonia e tuttavia del trionfo che aveva dato la sua vita per ottenere, raccontò tutta la storia del suo amore e della sua vendetta.”

Nel 1852, dopo aver abilmente investito i suoi guadagni, Cushman annunciò il primo di una serie di ritiri dal palcoscenico e tornò in Inghilterra. Successivamente, le sue apparizioni americane furono limitate a diversi tour e alcune esibizioni di beneficenza per la Commissione sanitaria degli Stati Uniti durante la guerra civile. Dal 1853 al 1870, nella sua casa di Londra e nel ritiro invernale a Roma, intrattenne una vasta cerchia di artisti espatriati e aiutò molti di loro a progredire nella loro carriera. La maggior parte dei resoconti dell’attrice la descrivono come profondamente religiosa (un’educazione unitaria) ed eccessivamente sollecita, specialmente verso la sua famiglia. I suoi coinvolgimenti romantici sembrano essere stati limitati a un fidanzamento di fanciullezza e una breve storia d’amore nel 1836. A parte alcune sopracciglia sollevate sopra il suo debole per ritrarre gli uomini, il pubblico la teneva in grande stima. Ci sono alcuni ricordi pubblicati, però, che la caratterizzano come possessiva e prepotente; un socio ha ricordato che lei di tanto in tanto slugged artisti che la infastidiva particolarmente.

Nel 1870, dopo un’operazione in Svizzera per rimuovere un tumore canceroso, Cushman tornò negli Stati Uniti con la sua amica scultrice Emma Stebbins e stabilì residenze a Boston, Massachusetts, e Newport, Rhode Island. Ha continuato a esibirsi, anche se la cattiva salute e il dolore costante la costrinsero ad abbandonare la recitazione tradizionale in favore di letture drammatiche, di solito composte da pezzi di Shakespeare, Browning e Tennyson. Il 7 novembre 1874, Cushman diede un’emozionante performance di addio di Lady Macbeth a New York, che fu seguita da un’effusione di affetto da una folla di 25.000 sostenitori che si erano riuniti fuori dal suo hotel. La sua ultima performance fu una lettura a Easton, Pennsylvania, nel 1875. Charlotte Cushman morì a Boston un anno dopo, all’età di 59 anni. I servizi funebri si sono svolti nella King’s Chapel di Boston, seguita dalla sepoltura nel Mount Auburn Cemetery di Cambridge. Nel 1907, come tributo a lei, il primo Charlotte Cushman Club fu fondato a Philadelphia come hotel per attrici itineranti. Nel 1940, altri club Cushman continuarono a prosperare a Boston, Chicago e in altre città americane.

lettura consigliata:

Leach, Joseph. Brillante Stella particolare. New Haven, CT, 1970.

Waters, Clara Clementkine Clement. Signora Charlotte Cushman. Boston, MA: J. R. Osgood, 1882.

Barbara Morgan, Melrose, Massachusetts

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