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Christian de Duve (1917), Belgium

Come per molte scoperte scientifiche, il caso e l’imprevedibile hanno giocato un ruolo significativo. Mentre studiava il meccanismo d’azione dell’insulina come parte della ricerca sul diabete e sul metabolismo dei carboidrati, l’attività attesa dell’acido in studio (fosfatasi) deviava significativamente dalle aspettative. Rendendosi conto che questo era qualcosa di nuovo, de Duve spostò l’enfasi della ricerca su questo nuovo “meccanismo del fenomeno della latenza”. De Duve postulò che l’enzima era circondato da una membrana che gli impediva di influenzare gli altri componenti cellulari.

Nel 1955, De Duve introdusse il termine lisosoma per descrivere quella che allora era ancora una particella ipotetica ancora non osservata con il microscopio. Più tardi lo stesso anno, lo scienziato americano Alex Novikoff riuscì a dimostrare il lisosoma con il microscopio elettronico. Durante ulteriori studi, è diventato chiaro che i lisosomi non erano solo i siti di stoccaggio della fosfatasi acida, ma anche di vari tipi di enzimi tutti appartenenti al gruppo degli enzimi litici o interessati alla decomposizione. Ulteriori studi hanno dimostrato che la varietà di enzimi nel lisosoma era così grande che quasi tutte le macromolecole coinvolte nella composizione cellulare potrebbero essere decomposte dagli enzimi lisosomiali.
Ora è chiaro che i lisosomi sono i componenti principali di un sistema digestivo intracellulare che è stato riconosciuto in un’ampia varietà di cellule, sia nelle piante che negli animali. La scoperta del lisosoma e del suo effetto e funzione ha avuto anche importanti conseguenze per la medicina. In malattie come reumatismi, cancro, artrite, infezioni, avvelenamento e in alcuni disturbi ereditari il ruolo del lisosoma è ora al centro dell’attenzione scientifica. De Duve non solo ha scoperto il lisosoma, ma anche il perossisoma, un’altra particella cellulare in cui un certo numero di enzimi può essere localizzato, anche se l’attività di questi non è latente come è negli enzimi lisosomiali.

Circa il vincitore

Christian de Duve, che è di nazionalità belga, è nato a Thames-Ditton (UK) il 2 ottobre 1917. Ha studiato medicina presso l’Università di Lovanio (Dottore in Medicina nel 1941), dopo di che si è specializzato in chimica presso l’Istituto Nobel, Stoccolma e in biochimica presso il Dipartimento di Chimica Biologica, Washington University Medical School, St. Louis (USA). Dal 1947 al 1951 è stato docente di chimica fisiologica presso l’Università Cattolica di Lovanio, in seguito è stato nominato professore presso la stessa università e capo del Dipartimento di Chimica Fisiologica. Nel 1962 è stato nominato professore e capo del Dipartimento di Citologia biochimica presso la Rockefeller University di New York (USA).

De Duve ha iniziato la sua carriera scientifica ricercando nel diabete e nel metabolismo dei carboidrati. Ulteriori studi lo hanno portato alla scoperta del lisosoma.

De Duve ha pubblicato un gran numero di articoli e ha fatto parte dei comitati editoriali del Journal of Theoretical Biology e del Journal of Cell Biology tra le altre riviste. È tuttora uno dei redattori di Biochimica Subcellulare e di Biochimica Preparativa. De Duve è membro onorario di varie società (ad es. American Academy of Arts and Sciences), ha ricevuto lauree honoris causa dalle Università di Torino, Leyden e Sherbrooke (Canada), e ha ricevuto diversi premi tra cui il premio Nobel per la medicina nel 1974 con Albert Claude del Belgio e George Emil Palade degli Stati Uniti d’America.

De Duve è scomparso nel maggio 2013.

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