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celebrazione di un Centenario: Charles Follen McKim e l’Architettura dell’Accademia

Fin dalla sua apertura, il 1 ottobre del 1914, il McKim, Mead e White edificio è stato un crogiolo per l’arte e l’innovazione umanistica, combinando essenziale spazi di lavoro per il personale, l’amministrazione e Compagni con aree comuni che incoraggiare i legami di amicizia e di collaborazioni creative a prosperare tra Compagni, i Residenti, gli Affiliati Compagni, Artisti e Studiosi. Lo studio di architettura responsabile del suo design, McKim, Mead and White, avrebbe definito l’aspetto dell’età dorata dell’America e progettato alcuni degli edifici più importanti d’America, tra cui la Penn Station di New York (1910) e il Manhattan Municipal Building (1909-1915). Mentre lo studio con sede a New York avrebbe progettato pochissimi edifici all’estero, ciascuno dei suoi fondatori ha avuto un ruolo attivo nel sostenere l’istituzione dell’American Academy in Rome, il cui omonimo palazzo principale è un raro esempio del loro lavoro oltreoceano. Tutti e tre gli architetti sono stati incorporatori dell’Accademia nel 1905, ma è stato Charles McKim che ha sostenuto la causa più amorevolmente fino alla sua morte nel 1909.

Charles Follen McKim (1847-1909) nacque quacchero a Chester, Pennsylvania e studiò architettura ad Harvard prima di diventare uno dei primi americani a ricevere una formazione architettonica all’École des Beaux Arts di Parigi. Nel 1870 si unì agli uffici di Henry Hobson Richardson, il più importante architetto dell’epoca, e, quasi un decennio dopo, formò una partnership di successo con William Rutherford Mead (1846-1928) e Stanford White (1853-1906). Durante il suo periodo all’École des Beaux Arts tra il 1867-70, McKim fu in grado di viaggiare, anche se con un budget limitato, attraverso l’Europa e si innamorò profondamente di Roma, dove raccontò di sentirsi beatamente immerso nel suo serbatoio di storia culturale. Al suo ritorno, McKim ha scoperto che i suoi studi parigini lo hanno reso unico tra i suoi coetanei americani in un momento in cui i viaggi trans-oceanici erano un calvario estenuante.

Nel 1893 McKim fu coinvolto nella progettazione di quella che divenne nota come la Città Bianca per l’Esposizione colombiana del Mondo con un gruppo di architetti, pittori e scultori americani che si incontravano regolarmente e discutevano l’idea di creare una scuola americana per artisti da studiare in Europa. Testimoniando i risultati di queste collaborazioni artistiche, McKim si convinse dell’importanza di questo tipo di sinergia artistica e l’esperienza consolidò il suo impegno per la causa di una Scuola americana. Dopo aver dato una serie di doni a singoli giovani per studiare in Europa, ha preso l’iniziativa di istituire un Premio americano per lo studio a Roma basato sul modello dell’École francese con il sostegno iniziale della Columbia University e dell’Università della Pennsylvania. McKim fu spinto da un impegno patriottico per vedere l’arte e l’architettura americana rivaleggiare con le meraviglie del vecchio mondo e per il resto della sua vita sostenne la causa di quella che si sarebbe materializzata come l’Accademia Americana a Roma.

Nei circoli sociali di New York McKim acquisì la reputazione di “Charlie the Charmer” per il suo atteggiamento caldo e gentile e mise questo fascino da usare per generare supporto per la causa. Ha ospitato cene ed eventi attentamente pianificati per ottenere il patrocinio di presidenti di università e donatori privati, dimostrando così che il suo fascino era completato da una tenace devozione alla realizzazione di un istituto a Roma dove artisti e architetti potessero formarsi. Nonostante i notevoli sforzi di McKim, carenze di finanziamenti, interruzioni e ritardi hanno segnato i primi anni dell’istituzione. Le camere temporanee affittate a Villa Torlonia accolsero i primi tre borsisti nell’ottobre 1894 sotto la direzione dell’architetto e pittore Austin Willard Lord, ma durante i suoi primi anni McKim usò spesso fondi personali per sostenere l’impresa.

Nel 1904 McKim incontrò per caso il magnate delle ferrovie Henry Walters su un treno in viaggio da Boston e colse l’occasione per presentare una nuova idea per una campagna di dotazione. Ha proposto di trovare dieci uomini che erano disposti a sottoscrivere each 100.000 ciascuno e quindi essere registrati come fondatori dell’Accademia Americana a Roma. Walters rispose inequivocabilmente: “Spero che mi darai il privilegio di diventare il primo.”Riconoscendolo come un’opportunità per sfruttare la rivalità di mecenatismo che esisteva tra Walters e il finanziere John Piermont Morgan, McKim andò a visitare JP Morgan il giorno seguente. L’unica domanda di Morgan era: “Cosa ha fatto Walters?”Solo allora Morgan si è impegnato a fare lo stesso. Walters drolly insistito sul fatto che il nome di J. P Morgan precedono il suo alla testa della lista dei fondatori originali dell’Accademia. Campagna di dotazione di McKim ha contribuito a garantire che l’Accademia Americana di Roma è stato chartered da un atto del Congresso nel 1905.

Mentre l’aneddoto di cui sopra può suggerire un’iniziale esitazione, J. P. Morgan si dimostrò un devoto mecenate dell’Accademia, sottoscrivendo la costruzione dell’edificio principale e acquistando proprietà adiacenti per suo conto. La rivalità amichevole tra Walters e Morgan alla fine ha prodotto e alimentato alcune delle più grandi istituzioni culturali americane tra cui il Metropolitan Museum of Art, il Walters Art Museum, la Morgan Library and Museum e l’American Academy in Rome. Anche l’eredità di McKim, Mead e White è stata costruita sulla partnership e l’edificio che porta il loro nome a Roma è stato esso stesso il prodotto di un’ampia collaborazione architettonica, incarnando uno spirito di collaborazione e cameratismo. Soprattutto, è lo spirito del McKim Mead and White building e la fruttuosa fusione delle arti e delle discipline umanistiche che avviene all’interno delle sue mura che l’Accademia celebra in questo anno centenario.

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