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Cushman, Charlotte Saunders (1816-1876)

Actrice américaine. Née Charlotte Saunders Cushman à Boston, Massachusetts, le 23 juillet 1816; décédée à Boston en 1876; fille aînée et première des cinq enfants d’Elkanah (marchand dans le commerce des Antilles) et de sa seconde épouse Mary Eliza (Babbitt) Cushman.

Destinée à être connue comme la première grande actrice américaine, Charlotte Cushman est née dans une famille distinguée de Boston. Son père était un descendant de Robert Cushman, chef d’entreprise du groupe de pèlerins qui s’est installé à Plymouth en 1620. Quand Charlotte avait 13 ans, son enfance s’est brutalement terminée avec l’échec de l’entreprise familiale, qui l’a forcée à quitter l’école et à travailler comme domestique. Destinée à une carrière de chanteuse d’opéra, elle étudie avec plusieurs professeurs, dont James G. Maeder, directeur musical du Tremont Theater de Boston, qui organise sa première apparition professionnelle en tant que comtesse Almaviva dans Les Noces de Figaro (avril 1835). Elle a ensuite rejoint Maeder en tournée, mais sa voix n’a pas tenu sa promesse initiale. Cushman s’est ensuite tourné vers le théâtre et a fait ses débuts en tant que Lady Macbeth au St de la Nouvelle-Orléans. Théâtre Charles en avril 1836.

Sa performance a conduit à un contrat au Bowery Theatre de New York, mais une semaine après sa première apparition, le théâtre a brûlé. Elle eut plus de chance lors de son prochain engagement à Albany et fut embauchée en 1837 par le Park Street Theatre de New York, où elle joua divers rôles. Les plus remarquables sont ses représentations de Meg Merrilees, la diseuse de bonne aventure gitane dans le populaire Guy Mannering, une dramatisation du roman gothique de Sir Walter Scott, et de Roméo, le premier des rôles masculins qui figureraient si bien dans son répertoire. Au début de sa carrière, Cushman s’est fait connaître pour la préparation méticuleuse de ses rôles. Pour faire des recherches sur le personnage de Nancy Sykes dans Oliver Twist (1839), elle se serait rendue dans la région des Cinq Points de la ville pour étudier le discours et les manières des habitants des bidonvilles et pour collecter des morceaux de vêtements en lambeaux pour son costume.

En 1842, encore relativement inconnue, Cushman devint directrice du Walnut Street Theatre de Philadelphie, où elle devint une favorite locale, malgré son compatriote George Vandenhoff, qui trouvait son talent brut et  » inculte « . »Au cours de la saison 1843-44, elle a joué Lady Macbeth face à l’acteur shakespearien anglais William Macready, un rôle qui sera plus tard considéré comme l’un de ses meilleurs. En 1845, Cushman se rend à Londres et fait ses débuts triomphaux au Princess Theatre, dans le rôle de Bianca dans la tragédie Fazio. Les critiques étaient élogieuses, comparant ses débuts à ceux d’Edmund Kean. Même le conservateur Times l’a saluée comme « une grande acquisition sur la scène londonienne » et l’a qualifiée de digne successeur de la légendaire Sarah Siddons en Angleterre. Une tournée subséquente dans les provinces fut un tel succès que Cushman put faire venir sa famille pour la rejoindre. En décembre 1845, après un engagement triomphal au Haymarket Theatre de Londres, elle joue le rôle principal masculin dans Roméo et Juliette face à sa sœur Susan Cushman, qu’on dit plus belle que Charlotte mais moins talentueuse. En 1848, Charlotte se produit pour la reine Victoria, puis retourne en Amérique en 1849 pour une tournée de trois ans, au cours de laquelle elle interprète le cardinal Wolsey dans Henry VIII et ajoute Hamlet à son répertoire de rôles masculins.

En apparence, Cushman était une présence imposante; grande, avec une silhouette ample, elle avait des traits plutôt simples dominés par un front haut et des yeux perçants. Son énorme énergie physique et sa remarquable polyvalence vocale se prêtaient

à ses rôles plus flamboyants et tragiques, et étaient particulièrement efficaces dans ses représentations masculines. Cependant, même en tenant compte du style déclaratif du jeu d’acteur du 19e siècle, elle était parfois considérée par certains comme exagérée (pour « mâcher le paysage » dans le langage théâtral), bien que son style soit considéré comme s’étant quelque peu adouci à mesure que sa carrière progressait. Cushman n’excelle pas dans les représentations subtiles de personnages ni dans la comédie, et les critiques l’accusent souvent de « pointer » ou de concentrer son énergie dans quelques scènes dramatiques, tout en jouant régulièrement le reste de la pièce.

Mary Anderson, une autre actrice américaine, a rappelé les performances de Cushman de la gitane dans Guy Mannering, l’un de ses rôles emblématiques: « Lorsque, au clair de lune de la scène, elle s’est précipitée de sa tente vers la scène, recouverte des vêtements gris et sombres de la sibylle gitane, son apparence était fantôme et surprenante à l’extrême. Dans ses ruées folles sur scène et en dehors, elle était comme un cyclone. »Anderson a ensuite décrit la scène culminant. « Quand la balle fatale de Dick Hatterick est entrée dans son corps, et qu’elle est descendue en titubant sur la scène, son cri terrible, si sauvage et perçant, si plein d’agonie et pourtant du triomphe qu’elle avait donné sa vie pour gagner, a raconté toute l’histoire de son amour et de sa vengeance. »

En 1852, après avoir habilement investi ses revenus, Cushman annonça la première d’un certain nombre de retraites de la scène et retourna en Angleterre. Par la suite, ses apparitions américaines se limitent à plusieurs tournées et à quelques prestations-bénéfice pour la Commission sanitaire américaine pendant la guerre de Sécession. De 1853 à 1870, dans sa maison de Londres et sa retraite d’hiver à Rome, elle divertit un large cercle d’artistes expatriés et aide bon nombre d’entre eux à faire avancer leur carrière. La plupart des récits de l’actrice la décrivent comme profondément religieuse (unitarienne de par son éducation) et trop sollicitée, en particulier envers sa famille. Son engagement romantique semble s’être limité à un engagement d’enfance et à une brève histoire d’amour en 1836. Mis à part quelques sourcils levés sur son penchant pour dépeindre les hommes, le public la tenait en haute estime. Il y a quelques souvenirs publiés, cependant, qui la caractérisent comme possessive et dominatrice; un associé a rappelé qu’elle frappait parfois des artistes qui l’agaçaient particulièrement.

En 1870, après une opération en Suisse pour retirer une tumeur cancéreuse, Cushman retourne aux États-Unis avec son amie proche la sculptrice Emma Stebbins et établit des résidences à Boston (Massachusetts) et à Newport (Rhode Island). Elle continue à jouer, bien que sa santé et sa douleur constante l’obligent à abandonner le théâtre traditionnel au profit de lectures dramatiques, généralement composées de pièces de Shakespeare, Browning et Tennyson. Le 7 novembre 1874, Cushman donne une représentation d’adieu émouvante de Lady Macbeth à New York, qui est suivie d’un élan d’affection de la part d’une foule de 25 000 sympathisants qui s’étaient rassemblés devant son hôtel. Sa dernière représentation fut une lecture à Easton, en Pennsylvanie, en 1875. Charlotte Cushman est décédée à Boston un an plus tard, à l’âge de 59 ans. Les funérailles ont eu lieu à la King’s Chapel de Boston, suivies de l’inhumation au cimetière de Mount Auburn à Cambridge. En 1907, en son hommage, le premier Charlotte Cushman Club a été créé à Philadelphie comme hôtel pour actrices itinérantes. Dès les années 1940, d’autres clubs de Cushman continuent de prospérer à Boston, Chicago et dans d’autres villes américaines.

lecture suggérée:

Leach, Joseph. Étoile Particulière Brillante. New Haven, CT, 1970.

Waters, Clara Erskine Clement. Mme Charlotte Cushman. Il est l’auteur de plusieurs ouvrages.

Barbara Morgan, Melrose, Massachusetts

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