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Célébration d’un Centenaire: Charles Follen McKim et l’Architecture de l’Académie

Depuis son ouverture le 1er octobre 1914, le bâtiment McKim, Mead et White est un creuset d’innovation artistique et humaniste, combinant des espaces de travail essentiels pour le personnel, l’administration et les Boursiers avec des espaces communs qui encouragent les liens d’amitié et les collaborations créatives pour prospérer entre les Boursiers, les Résidents, les Boursiers affiliés, les Artistes invités et les Chercheurs. Le cabinet d’architecture responsable de sa conception, McKim, Mead and White, définirait l’apparence de l’âge d’or américain et concevrait certains des bâtiments les plus importants d’Amérique, notamment la Penn Station de New York (1910) et le Manhattan Municipal Building (1909-1915). Alors que l’entreprise basée à New York concevrait très peu de bâtiments à l’étranger, chacun de ses fondateurs a joué un rôle actif dans la création de l’Académie américaine à Rome, dont le palais principal éponyme est un rare exemple de leur travail à l’étranger. Les trois architectes ont été fondateurs de l’Académie en 1905, mais c’est Charles McKim qui a défendu la cause avec le plus d’amour jusqu’à sa mort en 1909.

Charles Follen McKim (1847-1909) est né quaker à Chester en Pennsylvanie et a étudié l’architecture à Harvard avant de devenir l’un des premiers Américains à recevoir une formation d’architecte à l’École des Beaux Arts de Paris. En 1870, il rejoint les bureaux de Henry Hobson Richardson, le plus grand architecte de l’époque, et, près d’une décennie plus tard, il forme un partenariat fructueux avec William Rutherford Mead (1846-1928) et Stanford White (1853-1906). Pendant son séjour à l’École des Beaux-Arts entre 1867 et 1870, McKim a pu voyager, quoique avec un budget serré, à travers l’Europe et il est tombé très amoureux de Rome, où il a déclaré se sentir merveilleusement immergé dans son réservoir d’histoire culturelle. À son retour, McKim a constaté que ses études parisiennes le rendaient unique parmi ses pairs américains à une époque où les voyages transocéaniques étaient une épreuve épuisante.

En 1893, McKim a participé à la conception de ce qui est devenu connu comme la Ville blanche pour l’Exposition universelle de la Colombie avec un groupe d’architectes, de peintres et de sculpteurs américains qui se sont rencontrés régulièrement et ont discuté de l’idée de créer une école américaine pour que les artistes étudient en Europe. Témoin des résultats de ces collaborations artistiques, McKim est devenu convaincu de l’importance de ce genre de synergie artistique et l’expérience a solidifié son engagement pour la cause d’une école américaine. Après avoir offert un certain nombre de cadeaux à des jeunes hommes individuels pour étudier en Europe, il a pris la tête de la création d’un Prix américain d’études à Rome sur le modèle de l’École française avec le soutien initial de l’Université Columbia et de l’Université de Pennsylvanie. McKim était animé par un engagement patriotique pour voir l’art et l’architecture américains rivaliser avec les merveilles de l’ancien monde et, pendant le reste de sa vie, il défendit la cause de ce qui allait se matérialiser sous le nom d’Académie américaine de Rome.

Dans les milieux sociaux de New York, McKim a acquis la réputation de « Charlie le charmeur » pour son comportement chaleureux et doux et il a mis ce charme à profit pour générer un soutien à la cause. Il a organisé des dîners et des événements soigneusement planifiés pour obtenir le patronage des présidents d’université et des donateurs privés, démontrant ainsi que son charme était complété par un dévouement acharné à la réalisation d’un institut à Rome où les artistes et les architectes pouvaient se former. Malgré les efforts considérables de McKim, les pénuries de financement, les interruptions et les retards ont marqué les premières années de l’institution. Des chambres temporaires louées à la Villa Torlonia ont accueilli les trois premiers boursiers en octobre 1894 sous la direction de l’architecte et peintre Austin Willard Lord, mais pendant ses premières années, McKim a fréquemment utilisé des fonds personnels pour soutenir l’entreprise.

En 1904, McKim rencontra par hasard le magnat des chemins de fer Henry Walters dans un train en provenance de Boston et en profita pour présenter une nouvelle idée de campagne de dotation. Il proposa de trouver dix hommes prêts à souscrire 100 000 dollars chacun et ainsi être enregistrés comme fondateurs de l’Académie américaine de Rome. Walters répondit sans équivoque: « J’espère que vous me donnerez le privilège de devenir le premier. »Reconnaissant que c’était une occasion d’exploiter la rivalité de favoritisme qui existait entre Walters et le financier John Piermont Morgan, McKim est allé rendre visite à J.P. Morgan le lendemain. La seule question de Morgan était: « Qu’a fait Walters? »Ce n’est qu’alors que Morgan s’est engagé à faire de même. Walters drolly a insisté pour que le nom de J.P Morgan précède le sien en tête de la liste des fondateurs originaux de l’Académie. La campagne de dotation de McKim a aidé à faire en sorte que l’Académie américaine de Rome soit agréée par une loi du Congrès en 1905.

Bien que l’anecdote ci-dessus puisse suggérer une hésitation initiale, J.P. Morgan s’est avéré être un fervent mécène de l’Académie, souscrivant la construction du bâtiment principal et achetant des propriétés adjacentes pour son compte. La rivalité amicale entre Walters et Morgan a finalement produit et nourri certaines des plus grandes institutions culturelles américaines, notamment le Metropolitan Museum of Art, le Walters Art Museum, la Morgan Library and Museum et l’American Academy de Rome. L’héritage de McKim, Mead et White a également été construit sur le partenariat et le bâtiment qui porte leur nom à Rome était lui-même le produit d’une vaste collaboration architecturale, incarnant un esprit de collaboration et de camaraderie. C’est surtout cet esprit du bâtiment McKim Mead et White et la fusion fructueuse des arts et des sciences humaines qui se produit à l’intérieur de ses murs que l’Académie célèbre en cette année du centenaire.

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