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Brace, Charles Loring (1826-1890)

Fondateur en 1853 de la New York Children’s Aid Society (CAS) – une organisation de protection de la petite enfance qui fournissait une variété de programmes aux enfants pauvres des villes – Charles Loring Brace était un partisan important du « Programme d’émigration » de la CAS. »Largement connu aujourd’hui sous le nom de trains orphelins, le programme d’émigration de Brace a transporté plus de 100 000 personnes, principalement des enfants, de la ville en plein essor de New York vers des maisons et des fermes rurales – dans divers États du Midwest, certains aussi loin que le Texas. Au cours de ses soixante-quinze ans d’existence, le programme a été largement copié par d’autres philanthropes pour sauver les enfants et est toujours considéré comme un précurseur important du système moderne de placement familial.

Biographie

Cousin du clan Beecher, ami intime de Frederick Law Olmsted (concepteur de Central Park), élève du théologien Horace Bushnell et admirateur du révolutionnaire hongrois Louis Kossuth, Charles Loring Brace est né dans un réseau social privilégié dans sa ville natale de la Nouvelle-Angleterre, Litchfield, Connecticut, bien que sa famille elle-même ne soit pas particulièrement riche. Son père, John, était le directeur de la très réputée et progressiste Litchfield Academy et a ensuite servi au Séminaire féminin de Hartford de Catharine Beecher. Sa mère, Lucy Porter, tante des enfants Beecher, a rencontré John Brace alors qu’il louait une chambre dans la maison Beecher pendant ses premières années d’enseignement à l’Académie. Ils se sont mariés en 1820 et ont eu deux enfants, une fille, Emma, et leur fils, Charles.

Brace a fréquenté l’Université de Yale de 1842 à 1846, a obtenu son diplôme de Yale, puis, après un bref passage dans le Connecticut rural, est retourné à Yale pour un an à la divinity school. Il a été ordonné en 1849 comme ministre de la Congrégation. À Hartford, Brace rencontre pour la première fois son mentor Horace Bushnell, qui, dans son ouvrage populaire Christian Nurture (1847), affirme des idées sur la malléabilité de l’âme humaine sous des « influences inconscientes », en particulier dans l’enfance – des idées considérées comme radicales dans les cercles protestants évangéliques de l’époque. Ces notions sur les effets à long terme des actions quotidiennes, même minuscules, sur ceux dont la vie se croise avec la nôtre sont restées essentielles à la philosophie de Brace selon laquelle les esprits indépendants doivent être soigneusement entretenus dans l’enfance pour créer des adultes en bonne santé. Ce soin, croyait-il, ne pouvait se trouver que dans des contextes « familiaux ».

Brace part de son propre chef en 1848 en s’installant à New York à une époque où la population de cette ville augmentait, principalement en raison des vagues d’immigration et de l’urbanisation croissante de la population américaine. Bien qu’il fréquente le Séminaire théologique de l’Union en formation pour le ministère, pendant cette période, il enseigne également le latin aux écoliers et se porte volontaire pour diverses missions en ville, en particulier la Mission Five-Points de Louis Pease, située dans l’un des pires bidonvilles du pays. Il commence à se lancer dans le journalisme, créant une chronique régulière pour le New York Times, intitulée « Walks among the New-York Poor », qui fournit des portraits sensationnels de « la pauvreté et le vice » pour la plupart des lecteurs de la classe moyenne. Brace et Pease ont finalement été déçus de leurs tentatives de travailler avec des adultes appauvris, qui ont frappé leurs yeux de la classe moyenne comme intraitables « empoisonnés » par une vie de pauvreté. En conséquence, les deux hommes se sont tournés vers les enfants pauvres, qui semblaient offrir un véritable espoir de changement.

Brace se rendit en Europe en 1851 pour visiter des programmes expérimentaux de protection sociale qui y étaient développés. Pendant son séjour en Hongrie, il est emprisonné pendant plusieurs semaines pour activité prétendument révolutionnaire. Après son retour aux États-Unis, Brace publie deux livres et divers articles sur ses expériences et les nouvelles expériences sociales européennes. Ses écrits, ses conférences et ses activités philanthropiques ont attiré l’attention d’un groupe de dirigeants civiques et d’hommes d’affaires qui se réunissaient pour former la SAE; ils l’ont immédiatement choisi pour diriger la nouvelle organisation, ce qu’il a fait presque jusqu’à sa mort.

L’organisation a sollicité des fonds publics et privés pour créer des réunions du dimanche éducatives et religieuses, des écoles industrielles pour garçons et filles, des salles de lecture et, l’un des projets préférés de Brace, les maisons d’hébergement Newsboys. Non seulement ces maisons d’hébergement étaient l’un des programmes les plus réussis de Brace, mais elles ont également inspiré plusieurs des histoires de jeunes garçons orphelins d’Horatio Alger dont l’indépendance, le travail acharné et la persévérance sont récompensés par une grande richesse.

Dès le premier, le CAS a également prévu d’envoyer ces « arabes de la rue » dans des « foyers chrétiens » ruraux afin de « drainer la ville » de sa population d’enfants indésirables et de fournir simultanément la main-d’œuvre indispensable aux régions occidentales nouvellement installées. Bien qu’il ne soit pas le premier du genre, le programme d’émigration de Brace est rapidement devenu le programme de placement d’enfants le plus important et le plus influent des États-Unis. Son absence de contrats de sous-traitance contraignants et d’accords d’adoption formels représentait une tentative radicale, quoique quelque peu naïve, de maintenir un respect fondamental de l’indépendance des enfants, que Brace estimait nécessaire d’avoir la possibilité de quitter tout placement qui ne leur convenait pas. Bien qu’il pense que le meilleur résultat serait au moins une adoption informelle, Brace souhaite que les enfants et la famille déterminent par eux-mêmes si leur relation sera principalement économique ou plus familiale.

Sans surprise, les expériences des conducteurs de train orphelins ont varié considérablement. Moins de la moitié des enfants étaient vraiment orphelins; beaucoup ont été enlevés à au moins un parent, sinon deux. Certains ont rencontré des conditions horribles s’approchant de l’esclavage des enfants, tandis que d’autres ont été traités comme des membres de la famille. Au moins un a été reconnu coupable de meurtre, tandis que deux autres ont été élus gouverneurs d’État. Pendant ce temps, certains critiques se sont plaints que New York utilisait le programme pour déverser ses jeunes délinquants dans d’autres États, et certaines associations caritatives catholiques soupçonnaient que le programme était conçu pour placer des enfants catholiques dans des foyers protestants pour se convertir. Brace a vigoureusement contesté toutes ces allégations et a mené plusieurs enquêtes internes. Néanmoins, il devint progressivement évident que, à mesure que la frontière fermait, que la vie rurale déclinait et que les programmes de protection sociale étaient de plus en plus formalisés et gouvernés, le programme de Brace était voué à l’échec. Le dernier « train orphelin » est arrivé au Texas en 1929.

L’héritage de Brace

Brace a travaillé pour la CAS presque jusqu’à sa mort en 1890, et la CAS est restée une importante institution de protection de l’enfance basée en ville tout au long du XXe et du début du XXIe siècle. La ferme croyance de Brace dans les milieux familiaux, ainsi qu’un profond respect de la personnalité de tous les enfants, ont eu un effet durable sur les pratiques de protection de l’enfance aux États-Unis. Bien que les orphelinats survivent à ce jour, la plupart ont abandonné les dortoirs en usine typiques du début du XIXe siècle et incorporent maintenant des habitations de style cottage avec seulement quelques enfants par adulte surveillant. Plus important encore, le système moderne de placement familial est clairement un descendant direct de la vision de Brace d’une maison familiale pour chaque enfant dans le besoin.

Voir aussi : Épargne-enfant; Placement.

bibliographie

Askeland, Lori. 1998. « ‘Les Moyens de Drainer la Ville de Ces Enfants ‘: Domesticité et Individualisme romantique dans le Plan d’émigration de Charles Loring Brace, 1853-1861. »American Transcendantal Quarterly 12, no 2: 145-162.

Bellingham, Bruce. 1983. « La « Bénédiction Indicible »: Les Enfants des rues, la Rhétorique réformiste et la Misère au début du Capitalisme Industriel. » Politique et société 12:303-330.

Accolade, Emma. 1894. La Vie de Charles Loring Brace Racontée Principalement dans Ses Propres Lettres. Il s’agit d’un scribner.

Holt, Marilyn. 1992. Les trains orphelins: Mise en Amérique. Lincoln : Presses de l’Université du Nebraska.

O’Connor, Stephen. 2001. Orphan Trains: L’histoire de Charles Loring Brace et des Enfants qu’Il a Sauvés et qui ont échoué. Il est l’un des fondateurs de la Société.

Lori Askeland

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