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Christian de Duve (1917), Bélgica

Al igual que con muchos descubrimientos científicos, el azar y lo impredecible jugaron un papel importante. Al estudiar el mecanismo de acción de la insulina como parte de la investigación sobre la diabetes y el metabolismo de los carbohidratos, la actividad esperada del ácido en estudio (fosfatasa) se desvió significativamente de las expectativas. Al darse cuenta de que esto era algo nuevo, de Duve cambió el énfasis de la investigación a este nuevo «mecanismo del fenómeno de latencia». De Duve postuló que la enzima estaba rodeada por una membrana que impedía que afectara a los otros componentes celulares.

En 1955, De Duve introdujo el término lisosoma para describir lo que entonces todavía era una partícula hipotética aún no observada con el microscopio. Más tarde ese mismo año, el científico estadounidense Alex Novikoff logró demostrar el lisosoma con el microscopio electrónico. Durante el estudio posterior, quedó claro que los lisosomas no eran solo los sitios de almacenamiento de fosfatasa ácida, sino también de varios tipos de enzimas, todas pertenecientes al grupo de enzimas líticas o relacionadas con la descomposición. Estudios posteriores mostraron que la variedad de enzimas en el lisosoma era tan grande que casi todas las macromoléculas involucradas en la composición celular podían descomponerse por las enzimas lisosómicas.
Ahora está claro que los lisosomas son los componentes principales de un sistema digestivo intracelular que ha sido reconocido en una amplia variedad de células, tanto en plantas como en animales. El descubrimiento del lisosoma y de su efecto y función también ha tenido consecuencias importantes para la medicina. En enfermedades como el reumatismo, el cáncer, la artritis, las infecciones, las intoxicaciones y en algunos trastornos hereditarios, el papel del lisosoma es ahora el foco de atención científica. De Duve no solo ha descubierto el lisosoma, sino también el peroxisoma, otra partícula celular en la que se pueden localizar varias enzimas, aunque la actividad de estas no está latente como lo está en las enzimas lisosomales.

Sobre el laureado

Christian de Duve, de nacionalidad belga, nació en Thames – Ditton (Reino Unido) el 2 de octubre de 1917. Estudió medicina en la Universidad de Lovaina (Doctor en Medicina en 1941), después de lo cual se especializó en química en el Instituto Nobel de Estocolmo y en bioquímica en el Departamento de Química Biológica de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington, St.Louis (EE. UU.). De 1947 a 1951 fue profesor de química fisiológica en la Universidad Católica de Lovaina, más tarde fue nombrado profesor en la misma universidad y jefe del Departamento de Química Fisiológica. En 1962 fue nombrado Profesor y Jefe del Departamento de Citología Bioquímica de la Universidad Rockefeller, Nueva York (EE.UU.).

De Duve comenzó su carrera científica investigando sobre la diabetes y el metabolismo de los carbohidratos. Estudios posteriores lo llevaron al descubrimiento del lisosoma.

De Duve ha publicado un gran número de artículos, y ha formado parte de los consejos editoriales de Journal of Theoretical Biology y Journal of Cell Biology, entre otras revistas. Sigue siendo uno de los editores de Bioquímica Subcelular y de Bioquímica Preparativa. De Duve es un miembro honorario de varias sociedades (por ejemplo, la Academia Americana de las Artes y las Ciencias), ha recibido títulos honoríficos de las Universidades de Turín, Leyden y Sherbrooke (Canadá), y ha recibido varios premios, incluido el Premio Nobel de medicina en 1974 con Albert Claude de Bélgica y George Emil Palade de los Estados Unidos de América.

De Duve falleció en mayo de 2013.

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